在过去的15年里,天文学家一直希望能找到一颗围绕年轻恒星AU Microscopii--这颗红矮星距离地球约32光年--运行的隐藏行星。

最近,由NASA的TESS望远镜和斯皮策太空望远镜的工作,天文学家们报告发现了AU Mic b--该系统中的第1颗系外行星。

六月底,澳大利亚和国外许多媒体都怀着兴奋的心情广泛报道了这个由南昆士兰大学主导参与项目的最新成果。

去年南昆士兰大学启动了肯特山天文台升级项目,这个耗资600万澳元的设施包括一系列新的望远镜和技术,将使南昆士兰大学研究人员和学生站在行星发现工作的最前沿。USQ在与美国宇航局合作的 “外行星测量卫星”(TESS)项目方面正在发挥主导作用,该卫星目前正在寻找系外行星。随着天文台的扩展,南昆士兰大学成为南半球唯一致力于支持 TESS的设施,并在发现和了解这些围绕太阳恒星运行的行星系统方面发挥着至关重要的作用。

为了发现这颗行星,天文学家们使用了NASA TESS收集到的数据。据悉,该卫星每次执行任务时会对天空的大片区域展开数周的观测。在这个过程中,它监视着数千颗恒星并寻找恒星亮度的周期性下降,这可能暗示着一颗行星将恒星遮住了很短的一段时间,另外这些亮度的变化甚至还可以解释行星的大小和运行速度。

南昆士兰大学致力于持续在天文观测寻找新行星,目前的研究项目如下:

MINERVA Australis:这是一个专门的系外行星观测设施。这是美国国家航空航天局(NASA)空间望远镜通过系外行星测量卫星(TESS)的地面观测跟踪。因此,肯特山的观测有助于发现和描述附近的外行星系统。该项目使用了一组0.7米口径的望远镜和一台专门的光谱仪。这个由南昆士兰大学USQ领衔的项目得到了澳大利亚研究理事会(Australian Research Council)和澳大利亚研究型大学的支持。

协同空间研究:南昆士兰大学与路易斯维尔大学的合作使用0.5米和0.7米口径望远镜和广域摄像机进行实时远程观测。该合作关系基于研究、研究培训、教育和推广,并使人们能够通过肯塔基州的摩尔天文台进入北方天空。这一合作伙伴关系支持美国地质调查局对恒星磁活动的前线研究,以及一项名为凯尔特南方(KELT South)的系外行星调查,其系外行星过境观测补充了MINERVA Australis的研究。